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Quel est l’intérêt de prêter ?

by Rabbi Jacob Siegel (Posted on February 7, 2024)
Topics: French, Mishpatim, Sefer Shemot, Torah

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Traduit par Rabbi Émile Ackermann

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Peu après leur sortie de l’esclavage en Égypte, les B’nai Yisrael se tiennent ensemble au pied du mont Sinaï et reçoivent la Torah. Ils reçoivent un ensemble de préceptes éthiques destinés à la création d’une société. Après une exhortation à prendre soin des membres de la communauté dans le besoin, des veuves et des orphelins, la Torah, dans la paracha de cette semaine, indique : “Si vous prêtez de l’argent à mon peuple, aux pauvres de votre peuple, n’agissez pas comme un créancier à leur égard, ne prenez pas d’intérêt sur eux.

La Torah ne semble pas considérer l’intérêt comme intrinsèquement immoral ; il est simplement inapproprié que deux membres de “ton peuple” se le demandent l’un à l’autre. Pourquoi ? D’une part, qu’y a-t-il de mal à percevoir des intérêts ? Et d’autre part, si cela pose problème, pourquoi ne pas interdire tout intérêt à quiconque ?

Il y a deux façons principales de comprendre cette interdiction : spirituelle et pratique.

D’un point de vue spirituel, le fait de demander des intérêts à un membre de la communauté m’éloigne du Divin. Nos biens ne sont pas vraiment les nôtres ; ils appartiennent à Dieu. Il est peu probable que j’oublie la source divine de mes biens en m’occupant d’un arbre qui dépend de la pluie céleste et de son propre processus miraculeux de bourgeonnement et de floraison. Le moment où je risque le plus d’oublier l’origine divine de mes biens est celui où mon propre argent semble me rapporter plus d’argent sans intervention divine.

Le Turei Zahav, écrit au XVIIe siècle, souligne qu’une personne qui choisit de prêter à intérêt malgré l’interdiction de le faire démontre qu’elle pense savoir mieux que Dieu. Cette personne affirme : “Si seulement Dieu avait su combien de bénéfices je pouvais faire”. Elle peut même se considérer comme juste : “si seulement Dieu avait su à quel point un prêt à intérêt pouvait aider ce pauvre”. Ces justifications erronées sapent les fondements de la foi qui sous-tendent la vision du judaïsme en matière de justice économique.

De ce point de vue, l’interdiction de l’intérêt est un test spirituel. En effet, les codes juridiques juifs associent la perception d’intérêts à des transgressions telles que la négation des principes fondamentaux de la foi juive, la négation de la libération des enfants d’Israël d’Égypte et même la négation de la divinité de Dieu. Dans le Shulchan Aruch, les lois concernant l’usure ne se trouvent pas dans le volume consacré aux questions économiques (choshen mishpat), mais dans le volume consacré aux questions spirituelles (yoreh de’ah), au même titre que le respect de la cacherout et l’évitement du culte des idoles. C’est également la raison pour laquelle le judaïsme ne fait aucune distinction entre les taux d’intérêt – un prêt à 2 % d’intérêt est tout aussi interdit qu’un prêt à 50 % d’intérêt.

D’un autre côté, nous pouvons comprendre l’interdiction de l’intérêt comme une norme communautaire pratique, un moyen de maintenir la société. Dès lors que nous envisageons un prêt pour aider une personne vulnérable ou dans le besoin, nous devons éviter de facturer des intérêts, car ceux-ci saperaient l’objectif d’une telle aide. C’est peut-être la raison pour laquelle l’interdiction s’applique aux membres de la communauté avec lesquels on partage un contrat social, mais pas aux étrangers (non-juifs) dans le cadre de transactions probablement uniques.

L’intérêt a la particularité d’être cumulatif, de commencer si petit qu’on le sent à peine, puis de croître si rapidement qu’il submerge les relations humaines. Le Sefer HaChinukh note que Dieu souhaite une société qui se développe et fonctionne et a donc “ordonné d’éliminer cet obstacle de leur chemin, afin qu’un individu n’engloutisse pas la richesse de son ami sans qu’il le sente, jusqu’à ce qu’il trouve sa maison vide de tout bien”. Car c’est là la voie de l’intérêt, et la chose est bien connue”.

En d’autres termes, l’intérêt n’est pas mauvais, et il est même légitime de demander un intérêt à des étrangers. Mais une communauté ne peut pas soutenir ses nécessiteux par des prêts, ne peut pas assurer des relations humaines aimantes et généreuses, ne peut pas être durable sur cette terre, avec une norme d’intérêt.

Plus largement, d’un point de vue juif, la justice économique exige que le prêteur, qui a plus de pouvoir, évite d’abuser de ce pouvoir. Si quelqu’un veut investir dans une entreprise, il doit partager équitablement les risques encourus. Comme le dit mon maître, le rabbin Yitz Greenberg, d’une part, “la Guemara, la tradition, la halakha, accepte l’idée d’une “pratique commerciale générale”. Et en fait, comme nous l’avons entendu à plusieurs reprises, la recherche du profit est légitime ; l’intérêt personnel est légitime”. D’un autre côté, “la recherche du profit ne doit pas être absolue”. Il serait trop facile pour un prêteur puissant d’exiger des conditions d’exploitation financière tout en forçant l’emprunteur à assumer l’intégralité du risque de perte.

Puissions-nous tous être inspirés, ce Chabbat, à œuvrer pour un monde d’équité et de justice économique, où personne n’abuse de son pouvoir financier pour exploiter les autres.